La vitesse de la lumière

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L’astronome William Herschel et son fils John, un soir de l’année 1802 :
– Père, croyez-vous aux fantômes ?
– Mais bien sûr mon fils.
– Ah oui, vraiment ? Voilà qui m’étonne fort.
– Oh, non. Pas aux fantômes de type humain, ceux-là, je n’y crois pas du tout. Mais lève les yeux mon garçon, et tu verras que le ciel en est rempli. 
– Les étoiles, père ? Je ne comprends pas.
– Chaque étoile est un soleil aussi gros et aussi brillant que le nôtre. Imagine à quelle distance de nous il faudrait déplacer le soleil pour qu’il nous paraisse aussi petit et aussi brillant qu’une étoile ? La lumière des étoiles voyage très vite, plus vite que toute autre chose. Mais sa vitesse n’est pas infinie. Il faut du temps pour que leur lumière nous parvienne. Pour les plus proches, il faut des années, pour les plus lointaines, des siècles. Certaines étoiles sont si éloignées qu’il faut une éternité pour que leur lumière atteigne la Terre. Le temps que leur lumière nous parvienne, ces étoiles sont déjà mortes. Par conséquent, nous ne voyons que leur fantôme.

Histoire contée dans le documentaire Cosmos : une odyssée à travers l’univers, présenté par Neil DeGrasse Tyson. (2014)

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